¿Conciencia en Estado Vegetativo?

Tal y como apareció publicado en Science hace pocos días, un grupo de investigación de Cambridge ha demostrado que un paciente en estado vegetativo puede preservar la consciencia. Usando un scaner fMRI la paciente mostró los mismos patrones de activación cerebral que otros voluntarios sanos cuando se la pidió que imaginara que estaba jugando al tenis. El doctor Adrian Owen, responsable de esta investigación, postula que el cerebro diagnosticado como vegetativo era capaz de comprender el significado de las frases y reaccionar de forma consciente. Para una descripción detallada de este trabajo visita el sitio web Medical Research Council. Este trabajo está publicado en Science el 8 de Septiembre de 2006 bajo el título “Detecting Awareness in the Vegetative State”.

Si se confirman las conclusiones de este estudio, significa que las técnicas actualmente vigentes para determinar el nivel de consciencia de los humanos no son del todo válidas. Puede que uno sea incapaz de moverse o hablar, pero eso no significa necesariamente que el sujeto es incapaz de experimentar algún nivel de consciencia.

Partiendo de esta idea sobre la determinación del nivel de consciencia y llevándolo al terreno de la consciencia artificial, uno podría pensar acerca del mejor modo de determinar el nivel de conciencia de un robot. Obviamente, la primera referencia a este asunto es el test de Turing. Sin embargo, como se ha demostrado en humanos, una evaluación puramente externa no sería válida para determinar correctamente el nivel de consciencia de una entidad artificial. En cualquier caso, desde un punto de vista estrictamente ingenieril este tipo de preguntas es irrelevante.